ディビジョン1 / カンファレンスA

埼玉パナソニックワイルドナイツ

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UNIFORM

ファーストジャージ

セカンドジャージ

  • 呼称

    埼玉ワイルドナイツ

  • ホストエリア

    埼玉県

  • 公式SNS

堅守速攻が伝統の「野武士軍団」。新リーグで初代王者を目指す

2003年度のトップリーグ創設以来、常に優勝争いを演じ、ラストシーズンとなった昨季もサントリーサンゴリアスを退けて、最多タイの5度目となるトップリーグ王者に輝いたのが「野武士軍団」こと、埼玉パナソニックワイルドナイツだ。

今季は群馬・太田から埼玉・熊谷に練習場を移転し新設。ホストエリアである埼玉県やスタジアムと練習場のある熊谷市などと地域密着し強化を進めている。「さくらオーバルフォート」と呼ばれる練習場は、ホストスタジアムである熊谷ラグビー場のすぐ隣にあり、クルセイダーズの施設を模したもので、クラブハウス、宿泊施設もすぐ隣にある。

スーパーラグビーなど国際経験豊富な名将ロビー・ディーンズ監督の下、ワイルドナイツは伝統的に堅守速攻を武器としている。ピッチに立つ15人がタックルで相手を倒す意識が高く、ターンオーバーに成功すると一気にアタックし、トライを取り切るスタイルは健在である。コロナ禍により中断された一昨季は6戦全勝、さらに昨季のトップリーグもリーグ戦とトーナメント計11試合を唯一無敗で駆け抜けたことは特筆に値するだろう。

メンバーは国内トップクラスのスター軍団と言えよう。2019年ワールドカップに出場した日本代表選手は6人と最多で、今秋の日本代表にもPR(プロップ)稲垣啓太、クレイグ・ミラー、ヴァルアサエリ愛、HO(フッカー)坂手淳史、LO(ロック)/FL(フランカー)/NO8(ナンバーエイト)ジャック・コーネルセン、FL/NO8ベン・ガンター、福井翔大、SO(スタンドオフ)/CTB(センター)松田力也、CTBディラン・ライリー、FB(フルバック)野口竜司と最多となる10人の選手を送り出した。

他にも元日本代表で、経験豊富なHO堀江翔太、昨季大活躍した元イングランド代表LOジョージ・クルーズ、元ウェールズ代表CTBハドレー パークス、元オーストラリア代表のベテランLOヒーナン ダニエル、元日本代表LO谷田部洸太郎、今秋に日本代表合宿に参加していたLO/FL長谷川崚太、日本代表キャップを持つFL布巻峻介、SH(スクラムハーフ)内田啓介、SO山沢拓也、SO/CTB/FB笹倉康誉と代表経験者がずらりと並ぶ。

バックスリーには2015年ワールドカップに出場し、東京五輪でもプレーしたWTB(ウィング)/FB藤田慶和、トップリーグ最後の新人賞に選ばれたWTB/FB竹山晃暉もいる。

新加入選手も豪華だ。昨季、トップリーグのMVPに選ばれながらも医学部進学のために引退したWTB(ウィング)福岡堅樹さんの穴を埋めるように、世界を代表するWTB(ウィング)で決定力の高いオーストラリア代表のマリカ・コロインベテ、そしてスーパーラグビーのハリケーンズでトライを量産したCTB/WTBヴィンス・アソの2人が入団。さらにFLにはジャッカルに秀でたラクラン・ボーシェーも加入した。

試合数が増えた今シーズンは、選手層の厚さも上位進出に欠かせない。2021年に大卒で加入したSH本堂杏虎(日本体育大学出身)、山沢拓也の弟・SO/FB山沢京平(明治大学出身)の2人もチームに馴染んでおり、試合出場を狙っている。

10月、高知県での合宿でスタートしたワイルドナイツだが、代表活動に主力選手が参加しているため、12月に入ってから急ピッチでチームを仕上げないといけない部分は不安要素となろう。ただ、2014年からチームを指揮しているディーンズ監督の手腕もあり、シーズンを戦い続けながら、徐々にチーム力を上げていくことは間違いない。

地元・熊谷市出身で、今季も大いに活躍が期待されるSO山沢拓也は「今まで太田ですごく応援してもらった。太田の人たちにも熊谷の人たちにも、埼玉県全体としてもワイルドナイツを引き続き応援してもらい、いろんな人たちに愛されるチームになりたい。その手助けとして自分ができることは精一杯やっていきたい」と意気込んだ。リーグ戦16試合中5試合以上をホストスタジアムの熊谷ラグビー場で戦えることは大きな追い風となろう。

ディーンズ監督は今季の最初のミーティングで「昨季、トップリーグ優勝チームとして幕を閉じて、また新リーグのチャンピオンを目指してやっていこう」と話したという。今季も優勝候補筆頭のワイルドナイツが、埼玉、熊谷のファンの応援も背に、新リーグでも初代王者を目指す。

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