今週末、開幕するプレミアリーグだが、実は今季、日本人選手が「4人」になる可能性があった。プレミアのクラブに所属する日本人は、マンチェスター・ユナイテッドの香川真司、サウサンプトンの吉田麻也、アーセナルの宮市亮の3人。それに加え、アーセナルがシャルケ(ドイツ)の内田篤人の獲得に乗り出し、交渉はある程度のところまで進んでいたからだ。

アーセナルは昨季末で契約を満了したバカリ・サーニャが、マンチェスター・シティーへ移籍。もうひとりの右サイドバックカール・ジェンキンソンは、ワンランク上に成長するため、定期的にリーグ戦に出場する必要があるとして、他クラブへのローン移籍が検討されていた。即戦力になる右サイドバック獲得が急務だったからだ。

内田にとっても、今季末でシャルケとの契約を満了すること。アーセナルもまた欧州チャンピオンズリーグに予選プレーオフからだが出場すること。年俸が増えることなど、好条件が整っていた。さらにワールドカップで日本は1次リーグで敗退したが、内田の評価は高く、7月上旬にも話はまとまるのではないか、と見ていた。

ところがアーセナルは7月17日にもうひとりの獲得候補だった、フランス代表のマテュー・ドゥビュシーをニューカッスルから獲得したと発表した。ジェンキンソンのウェストハムへの今季末までローン移籍が決まると、サウサンプトンから19歳のカラム・チャンバースを獲得した。ベンゲル監督は、内田よりもドゥビュシーとチャンバースを気に入ったのだろう。

さて昨季から引き続きプレミアのクラブでプレーする3人だが、まず同じアーセナルの宮市亮。昨季末に負傷した足首のケガから復帰に時間がかかっており、全体練習には戻ったが、まだフィットしていない。今季末で契約を満了する宮市としては、非常に苦しい状況だ。本来ならば出場機会を得るため、他クラブへローン移籍するのが常道だが、即戦力ではない現状では、それも厳しい。そうかといって、イングランド以外への移籍は「ホームグロウン選手」の資格を失う。一方イングランドの他クラブへ完全移籍する場合、英国の労働許可証が発給されない可能性があり、リスクを伴う。このままでは、今季もアーセナルのU−21プレミアリーグが主戦場になりそうだ。

香川真司は米国ツアーでの最後の3戦で、トップ下のMFとしてプレーし、そのパフォーマンスがファンハール監督に認められ、放出候補には入らなかった。大逆転を果たしたのだ。今季はマタやルーニーの控え、という立場だが、香川自身もそれを受け入れた。必ずレギュラーを奪う、という自信があるのだろう。だが今季、欧州カップ戦へは出場しないため、試合数が極端に少ない。香川にとっての本当の戦いは、これからだ。

プレミアの日本人で、もっとも試合に出そうなのが吉田麻也。この調子なら17日の開幕戦、敵地でのリバプール戦で、自身初の開幕戦先発を飾るだろう。だがサウサンプトンは14日、ルーマニア代表でステアウア(ルーマニア)のセンターバック、フローリン・ガルドシュの獲得を発表した。現在、サウサンプトンのセンターバックは吉田のほか、主将のフォンテ、ホーイフェルト、そしてガルドシュの4人。開幕から数試合は、吉田−フォンテ組の先発が濃厚だが、9月の国際マッチデーウィーク明けが、吉田にとっては、正念場になりそうだ。

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原田 公樹
1966(昭和41)年8月27日横須賀生まれ、呉育ち。国学院大学文学部中退。週刊誌記者を経てフリーのスポーツライターとして独立し、99年に英国へ移住。ウェンブリースタジアムを望む、北ロンドンの12階のアパートメントに住んでいる。東京中日スポーツやサッカーマガジンに寄稿し、ロンドン・ジャパニーズの不動の左サイドバックでもある。 »Twitterアカウント »メールを送る

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  • 8月16日(土)午後08:39 マンチェスター・ユナイテッド vs. スウォンジー J SPORTS 2
  • 8月16日(土)午後10:54 ウェストハム vs. トッテナム J SPORTS 2
  • 8月16日(土)午後10:54 レスター vs. エヴァートン J SPORTS 4
  • 8月16日(土)深夜 01:24 アーセナル vs. クリスタル・パレス J SPORTS 2
  • 8月17日(日)午後09:24 リヴァプール vs. サウサンプトン J SPORTS 4
  • 8月17日(日)午後11:54 ニューカッスル vs. マンチェスター・シティ J SPORTS 2
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