ひと足先に開幕したトップリーグに続いて、2012年度の大学ラグビーシーズンが9月9日に幕を開ける。
今年は春に関東対抗戦と関東リーグ戦の交流試合(関東大学春季大会)が新設されたのに加え、大学選手権もプールマッチ制が導入されるなど、大学ラグビー再興へ向け新たな試みが取り入れられた。大学選手権3連覇を果たした帝京大が史上初となる4連覇の偉業に挑む今シーズン。早稲田大、明治大、慶應大、同志社大ら伝統校の巻き返しはあるのか。また昨年飛躍を遂げた天理大、筑波大のさらなる躍進の可能性は?
ここでは夏合宿の戦いぶりを参考に、各校の展望と注目選手を紹介する。

関東学院大学
[関東大学リーグ戦/2011年度大学選手権ベスト4]

<夏合宿の戦績>
8月17日 対青山学院大 ○38−19
8月18日 対山梨学院大 ○100−0
8月20日 対大阪体育大 ●34−41
8月23日 対摂南大 ○37−10
8月26日 対京産大 ○46−21

<夏合宿の戦いぶり>
今年から導入された春の交流戦の影響で思うようにチーム作りが進められず、「仕上がり具合は現時点で3〜4割」と櫻井勝則監督はいう。メンバー的にも1本目がなかなか固まらないという状況の中、8月13日から27日まで行った菅平合宿では数多くの練習マッチをこなし、経験を積んだ。
もっとも関東の上位リーグ所属校で対戦したのは青山学院大だけ、関西勢もリーグ中位〜下位がメインだった。出場メンバーも流動的だったため、この結果がシーズンへ向けどこまで参考になるかは未知数な部分が多い。昨年の大学選手権2回戦の早稲田大学戦のようにここという試合で力を発揮するチームだけに、真価をはかるのは実際にリーグ戦が始まってからになりそうだ。
この夏はラン、パス、キャッチ、タックルといったラグビーの基本要素に焦点を絞って強化に取り組んだ。本来なら6月までに終えておきたかったことであり、交流戦のあおりでチーム作りが後ろ倒しになっているのは否めない。一方でこうした土台さえしっかりできていれば、戦い方が大きく崩れる心配はなくなる。
「ウチは毎年ゲームを重ねるごとによくなっていくチーム。今年も関東学院らしいボールをつなぐラグビーをやって、1試合ごとに力を高めていきたい」と櫻井監督。リーグ戦3位から選手権ベスト4へ上りつめた昨シーズンの再現を狙う。

<シーズン展望>
昨年のレギュラーから実に12名が卒業し、メンバーの顔ぶれは大きく変わった。そのため春の交流戦では早稲田大に0−95と大敗した試合を筆頭に、苦しい戦いが続いた。
もっとも試合をこなすだけで精一杯だった状況から一転、夏はじっくり腰を据えて強化に取り組めるようになり、チームは急速に整備されつつある。「あの時(春の早稲田大戦時)よりははるかに手応えがある。残念ながらこの夏は試合を組むことができませんでしたが、いまやれば点差は詰められると思います」と櫻井監督。実際に公式戦が始まれば、さらに力を伸ばしていけるだろう。
戦力的には昨年以上にビッグネームが少なく、サイズもさらに小型化した。その分、今年はより運動量で上回り、ボールを動かして走り勝つスタイルを追究している。
中心となるのは下級生時からスターターに名を連ねてきたPR稲垣啓太主将ぁNO8安井健太副将ぁSO楢崎翔い3人だ。稲垣はセットプレー、安井は攻守のまとめ役として、楢崎はゲームメイクで、それぞれチームを牽引していくことが期待される。また櫻井監督がBKのキーマンとして名を挙げるのが、副将のCTB高橋健人ぁFB杉町圭太ぁ今季からレギュラーに定着した選手だけに経験不足の面はあるが、コンスタントに力を発揮できるようになれば、相手にとっては厄介な存在となりそうだ。

<注目新戦力>
昨年、久々に選手権で早稲田大を破ったことが追い風となり、今年は30名の1年生が入部した。2年生以上の選手にも影響は大きく、「基本を積み重ねていけばああいう結果が残せるとわかり、意識が高まってきたのは大きい」と櫻井監督はいう。
1年生は4、5、6月と体力作りに専念してきた成果が、夏を越えて試合で顕著に現れるようになった。中でもSH高城佑太は高いスキルとメンタルの強さを生かし、レギュラー入りへ猛アピール。178センチ、97キロのサイズで腰の強さが光るWTB福士健太も、すでに1軍デビューを果たしている。FWではLO長谷勇希やLO/NO8前田大陸、HO今井将大らも、積極的に起用されることになりそうだ。

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直江 光信
スポーツライター。1975年熊本市生まれ。熊本高校→早稲田大学卒。熊本高校でラグビーを始め、3年時には花園に出場した。著書に「早稲田ラグビー 進化への闘争」(講談社)。現在、ラグビーマガジンを中心にフリーランスの記者として活動している。

お知らせ

■ラグビー 関東大学リーグ戦2012 放送予定■
09月29日(土)21:50 J SPORTS1 大東文化大学 vs. 中央大学
10月14日(日)11:50 J SPORTS1 中央大学 vs. 関東学院大学
10月21日(日)11:50 J SPORTS2 大東文化大学 vs. 流通経済大学
10月28日(日)13:50 J SPORTS1 東海大学 vs. 関東学院大学

 

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