関東大学対抗戦Aグループと関東大学リーグ戦1部の16校が参加する交流試合、「関東大学春季大会」がこの春よりスタートした。これは公式戦の試合数を増やすとともに、いままで大学選手権等に限定されていた対抗戦勢とリーグ戦勢の対戦機会を増やすことで、大学ラグビーの強化と活性化につなげる目的で新設された大会だ。開催方式は前年の成績をもとに両リーグが上位Aグループ(4校)と下位Bグループ(4校)に分かれ、それぞれ同グループ内の相手リーグの4校と総当たり戦4試合を行う。

新しい戦力を試したい時期でもあり、まだまだどのチームも成長途上の段階だが、緊張感の中で公式戦を戦うことによって見えてくるものがあるのは確かだ。ここでは今季の大学シーンをわかせてくれそうな関東の9校プラス関西の2校をピックアップ。招待試合や練習マッチを含めた戦いぶりから、各チームの今季の戦力分析と展望を紹介する。

【流通経済大学】
[関東大学リーグ戦/2011年度大学選手権初戦敗退]

◆春の主な戦績
4月29日 対摂南大 ○53-12
5月20日 対東海大 ●21-64
6月3日 対帝京大※ ●15-29
6月17日 対早稲田大※ ●15-39

※は関東大学春季大会(公式戦)

◆春の戦いぶり
昨年、部史上初めて関東大学リーグ戦1部優勝のタイトルを獲得した流経大は、内山達二監督がGM兼任となり、西機真氏がヘッドコーチを務める新体制でシーズンを迎えた。3月1日の始動からしばらくはじっくりとベースアップに取り組み、4月中旬の東日本大学セブンズはベスト4に進出。15人制での初戦となった摂南大戦も53?12と快勝した。しかしリーグ戦のライバル、東海大とのオープン戦では10トライを奪われ完敗、厳しい現実を味わうこととなった。

それでも春季大会初戦となった2週後の帝京大戦は、15-29(前半10-12)と健闘して地力のあるところを証明した。学生随一の破壊力を誇る相手の強力FWに対し、低く、ひたむきなタックルで刺さり続け、トライ数3本?5本と食い下がった内容には、指導陣や選手も手応えを感じているようだ。

◆戦力分析
昨季のレギュラーで残ったのは6人。HO鹿田翔平やFL小野寺優、NO8ヴァカウタ・イシレリ、FB小澤大など、長きに渡りチームを支えてきた主力選手がほとんど卒業し、大幅な戦力ダウンが懸念されたが、新戦力が続々と台頭しており、心配されたほどの落ち込みは感じさせない。

FWでは榎木佑太郎、今野剛秀の両LOが密集戦での激しさを武器にレギュラー入りし、積極的なアピールを続けている。前年からのスターターであるFL辻直幸、NO8高森一輝の2人は、帝京大相手にも接点の攻防で互角以上のプレーを見せるなど、中心選手としてたくましさを増した。HO植村健太郎を軸に、セットプレーが安定している点も、大きなプラス材料といえるだろう。

BKで注目はSOに定着しそうなオペティ・ファエアマニ。182センチ、105キロという体格を生かしみずから前に出られる力を持つ一方、フィットネスは高く、パスやキックなどの小技も巧みだ。決定力ある大型WTBリリダム・ジョセファとの連係もよく、今季は2人でトライを量産しそう。また腰の強い走りで1年時からCTBで先発してきた矢次啓佑は、FBでの起用が濃厚だ。

1年生では高校日本代表メンバーのSO合谷和弘(流経大柏)が、切れ味鋭いプレーで首脳陣から高い評価を受けている。また187センチの大型FL水木鴻太(弘前)、すでにAチームの試合にも出場しているNO8加藤優来も、将来を期待されている有望株だ。

◆今後の展望
公式戦出場経験のある選手は少ないが、「そのぶん、去年以上にモチベーションの高い選手が多い」と内山監督はいう。帝京大戦では東海大戦の大敗で浮かんだ課題が大幅に改善されており、メンバーが大幅に入れ替わったことによる不安も徐々に解消されてきた。「一歩一歩、焦らずにやっていく。いまは試合ごとに定めたテーマに対して、しっかりと答えを出していければいい。夏を越えたらよくなるでしょう」とは内山監督。

なにより大きいのは、去年のリーグ戦優勝の経験だ。それによって生まれた自信がプライドとなり、ひたむきに練習に取り組む姿勢へとつながっている。「本当に勝ちたいという気持ちを持っているし、みんな100パーセント出し切って取り組める。1年生の意識も違いますね」(内山監督)。高校時代の無名選手を育て上げ、印象に残る好チームを作ってきた歴史を持つだけに、今季も楽しみな存在となりそうだ。

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直江 光信
スポーツライター。1975年熊本市生まれ。熊本高校→早稲田大学卒。熊本高校でラグビーを始め、3年時には花園に出場した。著書に「早稲田ラグビー 進化への闘争」(講談社)。現在、ラグビーマガジンを中心にフリーランスの記者として活動している。

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