[写真] 本拠地オールドトラフォードでのビクトリーラン。
この優勝決定戦は、香川のチーム内の地位が
またひとつ上がったことを示す一戦だった

香川真司は近い将来、いやもしかしたら早ければ来季にも、マンチェスター・ユナイテッドの伝統の「10番」をつけるのではないか。マンチェスター・ユナイテッドが2季ぶり20度目のリーグ優勝を飾った22日夜、記者席からビクトリーランを見ていて、そんな気がした。7万5591人の大観衆の大多数がスタンドから、賞賛の拍手と大声援を送る。無数のフラッシュが、まるで花火のようで美しい。サー・アレックス・ファーガソン監督もスタンドに向かって、うれしそうに手を振った。この名将の采配から、来季のマンチェスター・ユナイテッドの方向性が見えてきた。

勝てば優勝が決まる大事な一戦。ファーガソン監督は香川を1.5列目のセカンドストライカーとして先発起用した。90分間使い続け、優勝の瞬間をピッチで迎えさせたのだ。今季15度目の先発で、フル出場はわずか4度目。勝負を決定的にした3点目を生み出した、ギグスへのスルーパスだけではなく、香川がフル出場に値する活躍をしたのは疑いようがない。マンチェスター・ユナイテッドでの「地位」がまたワンランク上がった、と断言できるほど、この夜の香川は効いていた。

例えば前半、普段はあまりパスが出て来ないファンペルシーからヘディングでの折り返しが来た。香川はゴール前へ突進し、ぎりぎりのところで相手DFにブロックされ、得点にはならなかったが、いい動きだった。また左サイドで香川がボールを持った瞬間、ギグスがスペースを走り、そこへピンポイントのパス。さらにルーニーが中盤でボールを持つと、香川はすかさずゴール右前のスペースへ横走りし、そこへスルーパスが出たシーンもあった。これらはチームメートとのコンビネーションが、一段と上がったことを示していた。

一方、指揮官は、背番号10のウェイン・ルーニーをイングランドでは「ホールディングロール」と呼ぶ、いわゆるボランチで先発起用した。だが、この夜のマンチェスター・ユナイテッドの唯一の途中交代として、72分にベンチへ下げた。そのためルーニーは優勝の瞬間をベンチで迎えたのである。

マンチェスター・ユナイテッドは前半にファンペルシーがハットトリックを決め、早々に勝負をつけていた。後半は、序盤のアストンビラの反撃をかわすと、ボールを支配してスローダウンし、巧みに時計の針を進めた。とくにルーニーは悪かったわけでもなく、ケガをしたわけでもない。それなのに中心選手である背番号10を一番最初にベンチへ下げたのだ。

この5日前、2−2で引き分けたウェストハム戦でも、ファーガソン監督は71分にルーニーを最初に交代させ、その8分後に香川をベンチに下げている。その理由について「ルーニーはいつもほかの選手よりも、たいていいいプレーをする。だがこの夜は香川ほどよくなかった」と話した。この2戦で、指揮官のなかのルーニーと香川の序列が、逆転した可能性がある。

実力も経験もルーニーのほうが依然として上だろう。だがこの1カ月、英国メディアはルーニーがパリ・サンジェルマン(フランス)への移籍する可能性を繰り返し報じている。このファーガソン監督の采配は、実はすでに今夏ルーニーの退団が決まっているから、と考えられなくもない。となると、来季のトップ下やセカンドストライカーの主力は香川である。その場合、「10番」を引き継ぐのは、香川しかいない。

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原田 公樹
1966(昭和41)年8月27日横須賀生まれ、呉育ち。国学院大学文学部中退。週刊誌記者を経てフリーのスポーツライターとして独立し、99年に英国へ移住。ウェンブリースタジアムを望む、北ロンドンの12階のアパートメントに住んでいる。東京中日スポーツやサッカーマガジンに寄稿し、ロンドン・ジャパニーズの不動の左サイドバックでもある。 »Twitterアカウント »メールを送る

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