立秋は過ぎ、プレミアリーグは開幕し、力なくカサカサと音を立ててアスファルトの上を這うセミの姿も増え始めたというのに、暑い。容赦なく暑い。何が残暑だ、と思う。ここ数年で残暑という言葉の定義は完全に崩壊したのではないだろうか。暦と、それに伴う表現と、実際の気象との間に齟齬が生じている。週末、夜中から明け方にかけて、プレミアリーグの中継を観る時間帯になっても、エアコンの室外機はブーンという趣のない音をさもつまらなそうに立て、夏そのものを稼動させている。画面の中では、イングランドのスタジアムに集う老若男女が、まさに立秋を感じさせる服装でフットボール観戦に興じており、画面のこっち側ではランニングに短パンに室外機のブーンとくるから、その対比がこちら側の残暑などと呑気なことは言っていられないのっぴきならない暑さをより峻烈にする。

そのプレミアリーグが開幕する数日前、さすがに、もう、これはいかん、と思い、髪を切った。行きつけの美容師さんは10年来の付き合いになる。以心伝心というやつで、あれこれ細かい注文をつけなくても、椅子に座って一言二言、抽象的な単語を述べると、こちらの意図を汲み取って、鮮やかに具現化してくれる。今回も、うまくいった。髪を切り終わった後、床に落ちた髪の毛を見て、これで成人男性一人分のカツラが作れるのではないかなと思ってしまうくらい、画期的に軽量化が進んだ。容赦ない暑さも、多少しのぎやすくなった。しかし、誰かの髪型に似ている。この髪型、誰だっけな?という思いと共にプレミアリーグの開幕を迎えた。

このちょっとした疑問はすぐに解消した。ジョイ・バートン(ニューカッスル)である。バートンはシーズンオフにクラブのフロントを公に批判した角で、クラブの放出リストにその名を連ね、移籍問題に揺れているわけだが、先週末はしっかりとスターティングメンバーの一員として開幕のピッチに立った。相変わらずバートンはバートンだ。また、やってるな、と思いながら彼の姿を見ていると、はたと気付いた。髪型が瓜二つなのである。自分がジョイ・バートンとそっくりの髪型で熱暑を乗り切ろうとしているということが、客観的事実として認識されると、妙な感じがした。これまで、何の共通点もなかったバートンに少しだけ親近感が湧いた。

バートンは開幕戦からバートン節全開でプレーしていたが、あのアーセナルの新戦力であるゲルヴィーニョを退場に追い込んだシーンが特にバートン的だった。ゲルヴィーニョが相手ペナルティエリア内でシミュレーション気味に倒れると、レフェリーは許容し、あるいは見逃し、そのままプレーを流したのだが、すぐ近くにいたバートンは見逃しもせず、許しもしなかった。「おいこら、そんなのプレミアリーグじゃあ通用しねーんだよ」と怒鳴りながら(多分そんな意味合いのことを言ったのだと推測する)、胸ぐら掴んでプレミアデビュー戦のゲルヴィーニョを引き越した。新入りになめられるわけにはいかん、ということなのだろう。しかし、ゲルヴィーニョも血気盛んな24歳である。応戦してバートンに張り手をかましちゃった。これで、一発レッド。それにしても、バートンの目の前でダイブするのは自殺行為である。ゲルヴィーニョ君、ウェルカム・トゥ・プレミアリーグ。

ウェルカムでもう一人思い当たる選手といえば、“クン”アグエロ(マンチェスターC)だ。火曜の早朝の眠気を吹き飛ばす鮮やかなプレミアデビュー。2ゴール、1アシストで世間の度肝を抜いた。1点目は、組織で崩して、とどめの一手を突き刺すポジショニングの妙で得た、純然たるストライカーの血を感じさせるゴール。2点目は独力でもぎ取った豪快ミドルシュート。チームの中で周りを活かす術も周りに活かされる術も高いレベルで身につけているところを存分に披露したばかりか、一人で試合の流れを変えてしまうとんでもないパワーの持ち主であることも証明して見せた、それもデビュー戦で。相手が昇格チームのスウォンジということを差し引いても、このアグエロのプレミアデビューはセンセーショナルであり、今後の活躍に期待は高まるばかりである。この夜、マンチェスターはアルゼンチンの若者を迎え入れた。アグエロ君、ウェルカム・トゥ・プレミアリーグ。

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平床 大輔
1976年生まれ。東京都出身。雑文家。1990年代の多くを「サッカー不毛の地」アメリカで過ごすも、1994年のアメリカW杯でサッカーと邂逅。以降、徹頭徹尾、視聴者・観戦者の立場を貫いてきたが、2008年ペン(キーボード)をとる。現在はJ SPORTSにプレミアリーグ関連のコラムを寄稿。

お知らせ

◆プレミアリーグ 第2節
08月20日(土)20:39 アーセナル vs. リヴァプール J sports Plus
08月20日(土)23:00 サンダーランド vs. ニューカッスル J sports Plus
08月20日(土)25:24 チェルシー vs. ウェストブロムウィッチ J sports Plus
08月21日(日)23:54 ボルトン vs. マンチェスター・シティ J sports Plus
08月22日(月)27:54 マンチェスターU vs. トッテナム J sports Plus
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